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DIEZ RINCONES DE...

'Made in Saigón'

Ciudad Ho Chi Minh, extraño mastodonte de hormigón, ruido y motos entre los innumerables paraísos naturales de Vietnam, desconcierta al viajero por un caos singular, con denominación de origen

Cuando un enjambre de motoristas con mascarilla obliga a emplear un minuto de reloj para cruzar la calle es que, efectivamente, se ha llegado a la antigua Saigón. Mirar hacia arriba no consuela: un espeluznante tendido eléctrico con más de un millar de cables negros se despliega a escasos metros del suelo. Todo envuelto en una caótica atmósfera de polución y cláxones.

Aunque la estampa inicial no invite demasiado, Ciudad Ho Chi Minh, pulmón financiero del nuevo Vietnam, merece varios días para recorrer sus calles, mercados y museos. Paraíso para las compras, lo es también al sentarse a la mesa: sus múltiples restaurantes permiten degustar la excelente cocina vietnamita. Recorrido en diez pasos por la ciudad que nunca duerme.

01 CHCM o Saigón

Antes de adentrarse en semejante enjambre urbano, hay que detenerse en su nombre, por una práctica cuestión de entendimiento. Aunque rebautizada como Ciudad Ho Chi Minh (CHCM) en 1975 en honor al líder y símbolo de la independencia del país (incluso 40 años después de su muerte), su antiguo nombre de pila sigue vivo entre sus gentes. Quizá porque el río, la cerveza y el tabaco locales siguen llamándose así, Saigón, referencia que sigue poblando los abundantes reclamos de neón que inundan el centro urbano. Por algo será.

02 Recuerdos de guerra

Hay una visita imprescindible en Ciudad Ho Chi Minh, el Museo de Recuerdos de la Guerra. Sin grandes recreaciones de cartón piedra, consiste en una sencilla muestra fotográfica que retrata la otra cara de la Guerra de Vietnam: la visión de los vencedores. "Miren, miren el destrozo que hicieron en nuestro país...". Una de las guías que ejercen en el museo sentencia de este modo al hilo de las fotografías que ilustran las torturas de tropas americanas durante las controvertidas operaciones search and destroy (búsqueda y destrucción), o las consecuencias del uso indiscriminado de napalm sobre la selva (y sus aldeas).

No son las imágenes más duras. Las que muestran malformaciones genéticas heredadas hasta en tercera generación debido al uso de herbicidas y defoliantes experimentales -el terrorífico agente naranja- por los americanos durante la guerra, las superan con creces. El silencio de los visitantes que desfila ante ellas es absolutamente revelador.

03 Huida por la azotea

Las referencias a la victoria vietnamita continúan en el Palacio de la Reunificación. En su interior claudicó el gobierno de Vietnam del Sur ante los "libertadores" del norte, y fue también el último reducto norteamericano en el país: la réplica de un helicóptero de la US Army, supuestamente olvidado por los estadounidenses en su precipitada huida, se mantiene como recuerdo.

El edificio es setentero, por fuera y por dentro. Enmoquetados salones, una sala lounge ( "de juegos" concretamente) ideal para una fiesta ye-yé, así como unos sótanos que devuelven al visitante a las últimas horas del conflicto: grises pasillos subterráneos, la sala de guerra del presidente (catre incluido en la estancia anexa), el centro de transmisiones con vetustos equipos de radio y hasta una vitrina con la bandera vietnamita izada en el balcón de la cuarta planta aquel 30 de abril de 1975, junto a un simbólico Kalashnikov.

04 La milla del mochilero

Pham Ngu Lao es un punto de referencia en Ciudad Ho Chi Minh, especialmente para el viajero de corte mochilero. Hoteles low cost, restaurantes y bares para turistas y tiendas de todo tipo (aunque predomina el souvenir) se agolpan en esta calle y sus aledañas.

Además, infinidad de agencias de tours ofrecen visitas organizadas de uno o varios días al cercano delta del Mekong o los llamativos (y turísticos) túneles de Cu Chi, al norte de la ciudad. Aunque son una alternativa fácil, rápida y económica si se dispone de poco tiempo, hay que tener claro que, por lo general, impiden cualquier tipo de libertad de movimiento al viajero. Contratemos o no una excursión, la incesante y bulliciosa actividad de esta céntrica manzana merece al menos un pequeño paseo.

05 Mercado de Ben Thanh

El centro neurálgico de Ciudad Ho Chi Min es un mercado donde se puede comprar (casi) de todo. Telas, especias, olorosos productos desecados, artículos de higiene o limpieza, chucherías, excelente café vietnamita, las flores más vistosas, un juego de damas chinas, postales, camisetas de todo a 100, imitaciones de moda made in vietnam... Todo cabe en Ben Thanh.

Si el downtown no es suficientemente auténtico, por toda la ciudad hay alternativas más callejeras, como el mercadillo de Huynh Thuc Khang, a dos pasos del centro. Carismático, fue el mercado negro de la electrónica hasta su legalización. Hoy ofrece de todo, desde carne fresca y pescado vivito y coleando, hasta posters o unas Converse All Star de dudosa imitación.

06 Un paseo colonial

Sin salir del céntrico Distritito 1, Dong Khoi supone un contraste absoluto respecto al mochilero ambiente de Pham Ngu Lao. Hacia el otro lado de Ben Thanh, sus amplias, tranquilas y limpias calles alternan bellos edificios de estilo colonial como el Hôtel de Ville (sede actual del Comité Popular), con los hoteles más lujosos de la ciudad: Sheraton, Rex o el histórico Continental. No falta un distinguido surtido de restaurantes, bares y comercios, que incluyen las mejores firmas internacionales.

Merece atención la sede central de correos, edificio de estilo francés cuya cúpula de acero y cristal data de mediados del siglo XIX. En su interior, además de cabinas de madera en serie para conferencias internacionales, un plano gigante muestra la extensión de la ciudad en 1892.

07 Cholón

Estéticamente, el barrio chino no es un chinatown al uso como sus homólogos de Nueva York o San Francisco, pero el compulsivo pulso que respiran sus calles y aceras lo hace sumamente atractivo. Se puede encontrar refugio en las innumerables y tranquilas pagodas (y buscar esvásticas en la de Quan Am), y afinar el olfato en las herboristerías naturales de Hai Thuong Lan Ong.

08 Pagoda Emperador de Jade

Alejada del centro, la pagoda del Emperador de Jade es una de las más grandes y visitadas de la ciudad. Monstruosas estatuas de varios metros de altura abordan al visitante cuando accede al santuario principal, dedicado al dios taoísta supremo y siempre envuelto por el incesante humo de las varillas de incienso prendidas por los fieles.

El toque curioso lo aportan los vendedores de peces y tortugas que hay en la entrada, animales que se ofrendan a las deidades en un pequeño estanque ubicado en el patio de acceso al templo.

09 'Pho' presidencial

Gastronómicamente, Ciudad Ho Chi Minh no desentona respecto al resto del país. Sin llegar a la exquisitez de Hué o Hoi Anh, es posible comer bien (y barato) en las calles de la antigua Saigón. Por ejemplo, un tradicional Pho (sopa con ternera, brotes y noodles de arroz) en Pho 2000, célebre desde que el mismo Bill Clinton lo hiciera. Quienes eviten los restaurantes callejeros, la cadena Pho 24 es una buena (y aséptica) alternativa, de día y de noche.

Resultan también recomendables los restaurantes que cada noche se montan (y desmontan) en torno al mercado de Ben Thanh. Cuando éste cierra sus puertas, bajo improvisadas carpas se pueden degustar delicias como el banh xeo, o excelentes pescados y mariscos a la parrilla sacados directamente del acuario. Más fresco imposible.

10 Saigón desde arriba

Toda gran urbe requiere una panorámica lo más aérea posible. La mejor opción es tomarse un cóctel en el Level 23, exquisita terraza ubicada en lo alto del Hotel Sheraton. Por el precio de una copa en un bar cualquiera de Madrid tendremos una hermosa panorámica nocturna del corazón de la ciudad. A dos pasos, se encuentra el histórico Hotel Continental, en el que se alojaban los corresponsales de prensa durante la guerra de Vietnam. Aunque su hall haya cambiado, su ice milk coffee sigue siendo, probablemente, el mejor de la ciudad.

Más propuestas viajeras e información en la Guía de Vietnam

Guía

Visitas

- Museo de Recuerdos de Guerra (Vo Van Tan, 28 - warrmhcm@gmail.com)

- Palacio de la Reunificación (Nam Ky Khoi Nghia, 135) - www.dinhdoclap.gov.vn

- Pagoda del Emperador de Jade (Mai Thi Luu, 73)

Múltiples agencias ofrecen tours organizados de variados precios a los cercanos túneles Cu Chi y Delta del Mekong:

- Saigón Tourist (Le Thanh Ton, 49 - Telf.: 829 8914) - www.saigontourist.net

- Sinh Café (De Tham, 276 - Telf.: 836 7338) - www.sinhcafevn.com

Dónde dormir

- Hotel Continental (Dong Khoi, 132-134. Telf.: 829 9201) - www.continental-saigon.com

- Sheraton Saigon (Dong Khoi, 88. Telf.: 827 2828) - www.sheraton.com/saigon

- New Golden Pearl Hotel (Thu Khoa Huan, 29. Telf.: 825 8558)

- Blue River Hotel (Pham Ngu Lao, 283/2C. Telf.: 837 6483) - blueriver1126@yahoo.com

Dónde comer (y beber)

- Pho 2000 (Phan Chu Trinh, 1-3. Telf.: 822 2788)

- Pho 24 (Phan Chu Trinh, 9-11. Telf.: 823 4381) - www.pho24.com.vn

- Sasa Café (De Tham, 242. Telf.: 836 8048)

- Lemon Grass (Nguyen Thiep, 4. Telf.: 822 0496)

- Level 23 (Dong Khoi, 88 - Serathon Saigon Hotel, planta 23)

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